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电脑作为HI FI系统的音源

2013年06月10日


电脑作为HI-FI系统的音源


首先,我想很明确地说明两个基本点:

第一,如果是用电脑自身附带的声卡(即所谓“集成声卡”或叫“板载声卡”),那么是很难取得过得去的音质的。不要说音质良好,就连“过得去”三个字,也很难达到。确实,我听过一些老得掉牙的IBM电脑,和新的MacBook Pro笔记本,音质是还行的,但必须承认大多数的电脑,其集成声卡的输出,甚至底噪问题就难以忽视,更不要提其他音质要求了。

第二,用电脑作为音源,声音可以达到的水平,是有个上限的。目前看来,它还达不到顶级CD机/SACD机的水平。当然,这是一个前途无限光明的分支,所以目前处于方兴未艾的发展阶段,各种新产品、新技术都会涌现出来,所以对未来是有理由持乐观态度的。


说完这两个基本点,可以进入正题了。首先从“声卡”和“解码器”这两个概念说起。经常有发烧友问我,如何使电脑音质提高?我也经常回答,电脑只有接好的解码器才能达到良好的音质。然后经常产生的一个问题就是:什么是解码器?解码器和电脑的声卡有什么区别?所以我觉得这个问题是要首先搞清楚的。

“解码器”这个词,其实意义可以是很宽泛的,各种设备上有各种不同的解码器,但HI-FI发烧友最经常说起的解码器,一般是指“数字模拟转换器”,即D/A Converter,简称DAC。它的唯一功能,是把数字音频信号转换为模拟信号。

我们目前处在彻底的数字时代。数码相机是数字化的,摄象机是数字化的,音乐也是数字化的。除了极少数玩黑胶唱片和磁带的人外,绝大多数人听的音乐源,都是数字音频(Digital Audio)。不过请记住,这个概念仅限于“音乐源”。放大器和喇叭仍是模拟式的,只工作于模拟电流下。虽然已有一些能直接处理数字信号的“数字放大器”,但仍未成为主流。主流的放大器仍是只接受模拟信号,只放大模拟信号,你把数字信号塞给放大器,放大器是拒绝接受的。

所以不论是CD唱片,还是电脑上的音频文件,它们都是数字化的音乐源,但在播放时,都必须转换为模拟信号,才能输入放大器,然后通过喇叭或者耳机播放出来。在这个播放流程中,数字模拟转换,就是必不可少的一环,而实现这个环节的设备,就是“解码器”(DAC)。

当然,在很多播放设备里是找不到一件单独的名叫“解码器”的东西的。因为它已被集成在机器内部。所有的CD机、DVD机、VCD机、SACD机,简而言之所有的碟机里都已包含了解码电路,负责把光盘上的数字音频信号转换为模拟电信号。同时,所有的电脑内部也已包含了这个电路。它就是由所谓的“电脑声卡”(Soundcard)来完成的。电脑离开了声卡,就只能是哑巴。

什么是“解码器”呢?一个简单的定义就是,独立的、能高质量地完成D/A转换的设备。它不是一个功能丰富多彩的设备,它几乎唯一的功能,就是接受数字信号,高质量地转换为模拟信号,然后输出去。一部解码器的背后,通常可分为两部分:输入端子、输出端子。数字信号从输入端子接进去,然后模拟信号从输出端子出来,就这么简单。

电脑声卡,可以功能很简单,也可以功能很丰富,但它100%具备的一项最基本功能,就是“解码”,这点和HI-FI解码器是完全一样的。电脑内部的音频全部是数字化的,而要使这些数字化音频发出声音来,就必须有一个设备先把它转换为模拟音频信号,再进行放大,直至扬声器输出。声卡的最基本功能,就是在电脑内部实现“DA转换”。

然而电脑声卡又往往功能比较丰富,比HI-FI解码器丰富得多。很多声卡是具有音效功能的,能结合控制软件对声音进行处理、编辑,甚至还有录音功能,可用于音乐制作(能录音的声卡内部除了DA转换还有AD转换)。HI-FI解码器则是一个单一功能的东西,除了DA转换,别的几乎什么也不干。而评价一部HI-FI解码器的唯一标准,就是音质!所以HI-FI解码器是一件音质至上,而且不讲功能,只讲音质的东西。

当一部HI-FI解码器被接入电脑时,电脑内部的数字音频由这台解码器来实现“DA转换”,而不再由电脑内部的声卡来完成,这样,就是一个最基本的PC-FI的概念。

为什么要把HI-FI解码器接入电脑,而不用声卡呢?如何将解码器接入电脑呢?下面谈谈这两个问题。

电脑声卡有声音好的吗?有高档的吗?答案是肯定的。有些声卡音质还是相当不错的。在玩PC-FI的群体里比较常见的高端声卡有RME、LYNX等,价格在数千元,音质都比“集成声卡”好得多,甚至有一些价格数万的“极品声卡”,如瑞士Weiss、英国Prism Sound的产品。但是,毕竟选择还是少!而HI-FI解码器的选择,要多得多,品牌、产品、声音风格,都要丰富得多。HI-FI解码器是一种已经发展了十几年的高度成熟的产品,至少有几十个HI-FI厂家生产和曾经生产过数百种不同的解码器产品。

那么,解码器如何去接入电脑呢?这就牵涉到了一个数字音频传输界面的问题,即电脑数字音频以什么规格、什么物理界面(接口)来连接解码器。

这里我想分两个方面讲。一个方面是,传统的解码器,是不考虑如何与电脑连接的,它一般具有的数字接口,是这么3种:光纤、同轴、AES/EBU。这三个数字传输界面都是专门为音频设计的,其中前两个也被统称为S/PDIF(由SONY和Philips公司共同开发的数字传输规格)。AES/EBU是一个专业领域内常见的接口,在民用产品里较少见到。这就出来一个问题:电脑有没有光纤、同轴、AES/EBU输出呢?如果没有的话,如何接入解码器呢?

电脑其实天生是不可能有光纤、同轴、AES/EBU接口的。电脑不是专门的音频设备,不会去按照音频设备的标准设置接口。但事实上在一些电脑声卡的输出端里,可以找到光纤和同轴数字输出(AES/EBU很少见)。这就好了,只要电脑声卡有数字输出端,就可以直接连到解码器,用解码器来做DA转换。甚至有一些声卡是只具备数字输出的(即不具有DA转换电路),被称为“纯数字声卡”。为什么有这样的声卡,它有什么好处呢?回到一条非常非常古老的原则:功能越少越专一,性能往往越好。

在这个“电脑声卡数字输出 - 解码器”的方案里,在解码器确定的前提下,声音好坏与那个声卡关系很大。也就是说,不同的电脑声卡,输出的数字信号,素质是不同的。千万不要误认为数字化的东西,都是一样的0101,音质就是相同的。完全不同!同样一台解码器,接一个高级纯数字声卡,和接一个低档声卡的数字输出,音质可以差异很大。

接着讲第二个方面,那就是,近年来呈现一个明确的趋势,越来越多的解码器已考虑到了接入电脑的用途,特别增加了为电脑设计的接口,以便直接与电脑连接(而无须经过电脑声卡)。这里的“直接与电脑连接”的接口,具体说是什么呢?就是两种:1394火线口,及USB口。

USB口在电脑上几乎是100%具备的,所以具有USB接口的解码器,使用范围更为宽广,几乎任何电脑都可直接接入,而1394火线端口,不是所有电脑都有,使用范围会受一些限制,但由于1394火线有着传输速率高、异步传输的优点,所以也受到了一些厂家的青睐,比如美国Apogee、瑞士WEISS的一些解码器产品,就采取了火线的方案,而没有采用USB。顺便一说,在专业音乐制作的领域内,使用火线界面的声卡、音效卡是非常常见的。

同时必须指出的一点是,虽然新近的解码器越来越地考虑到了电脑用途,纷纷增加了USB或火线端,但之前的大量解码器,毕竟是没有的,要把它们接入电脑,而电脑声卡又未必有数字输出端,为解决这个问题,一种新型的产品应运而生,那就是“USB-S/PDIF转换器”。它一般体积很小巧,一头是USB端,能用一根USB线连接电脑,另一头是同轴或者光纤输出,以便直接连入解码器。我在09年1月介绍过一个国产丽特的U-S1产品就是此种( http://blog.sina.com.cn/s/blog_4e2a04300100c0do.html )。国外也有一些类似产品,而且有些设计档次很高,价格很贵。比如美国Bel Canto的USB Link,售价达三千多元。





正是由于用电脑作为播放音源的人越来越多,解码器除了常规的光纤、同轴之外,必须有“电脑接口”(USB或火线)成为一个强大的需求。大家看,所谓的美国“三小强”里,Apogee Mini-DAC是最早走USB路线的,后来改版为火线(Apogee公司和苹果产品关系密切,而苹果产品多有火线输出),Benchmark DAC1之后就推出了带USB接口的DAC1USB,LA.Vry DA10之后就推出了带USB接口的DA11。此外,英国Cambridge、Chord、音乐传真、美国Bel Canto、MSB、日本Esoteric等厂家的解码器都带了USB接口,甚至出现了Ayre QB9这款独特的,只有USB接口的“解码器”(严格意义说这已不是常规的解码器了)!火线阵营除了Apogee外还有瑞士Weiss这个坚强的支持者。可以说,2010年,如果一款HI-FI解码器不带USB或火线接口,恐怕就老土了,商业前景不妙!

在平价解码器产品里,到目前为止我仍比较欣赏国产MDAC这台解码器。在1680元这个价位,它做到了以USB方式接电脑能获得相当不错的音质,这也是它最近颇受欢迎的主要原因。其实它接CD机时表现并不算最为抢眼,至少不算“同价位最好”,但它以USB方式接电脑时,却做到了其他2千元内产品难以做到的声音水平,仅这一点,就使它脱颖而出。这个现象说明了,在当今的情况下,一台解码器并不只是“有USB”就可以了,而是必须尽量把USB端的音质做好,使它连接电脑使用时,能给出一个尽量象样的声音。

在PC-FI的方案中,除了解码器的水平会决定音质之

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